John Montagu, IV conte di Sandwich, ideatore del panino

 

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John Montagu, IV conte di Sandwich (1718 –1792), è stato un ammiraglio e diplomatico britannico. Figlio di Edward Montagu, Visconte Hinchingbrooke, succedette al titolo di conte di Sandwich al nonno, il terzo conte, all’età di dieci anni perchè suo padre morì quando lui aveva solo quattro anni.

Dopo aver compiuto gli studi ad Eton e a Cambrige e aver viaggiato qualche anno, nel 1739 si insediò alla Camera dei Lord divenendo in breve tempo commissioner dell’ammiragliato e colonnello dell’esercito britannico.

Nel 1746 venne inviato al congresso di Breda con pieni poteri, continuando in seguito a prendere parte ai negoziati di pace fino al trattato di Aix – la Chapelle del 1748 che pose termine alla guerra di successione austriaca. Ricoprì inoltre numerose cariche dello stato fino a qualche anno prima della sua morte.

Le sue attività, in campo politico, sono state oggetto di controversie poichè mise gli interessi dell’ammiragliato in secondo piano rispetto a quelli del suo partito ed utilizzò, se ritenuto necessario,  la sua influenza per corruzioni e prevaricazioni politiche. Venne ritenuto anche parzialmente responsabile per l’inadeguatezza della marina britannica nella guerra di indipendenza americana.

Per diversi anni Sandwich ebbe come amante Fanny Murray ma poi, nel 1740, sposò Dorothy Fane, figlia del visconte Charles Fane, dalla quale ebbe un figlio che poi divenne John Montagu, V conte di Sandwich.

Successivamente Lord Sandwich sposò in seconde nozze la famosa cantante d’opera Martha Ray scandalizzando l’alta società. Da questa seconda unione nacquero cinque figli tra i quali Basil Montagu, scrittore, giurista e filantropo.

Sembra che il personaggio principale di Pigmaglione di George Sand, all’origine di My Fair Lady, sia stato costruito ispirandosi alla personalità di Martha che però nel  1779  venne uccisa da un corteggiatore geloso, fatto che sconvolse il conte.

Si dice che Lord Sandwich sia stato l’inventore del panino  (in inglese  sandwich) che gli consentiva di mangiare mentre giocava a carte o a golf anche se i suoi biografi affermano che il panino gli consentisse invece di mangiare senza allontanarsi dal lavoro e quindi dalla scrivania.

L’idea, pare nata negli anni ’60 del Settecento, venne subito apprezzata dagli amici del conte di Sandwich, tanto che molti cominciarono a ordinare “lo stesso piatto che sta mangiando Sandwich” così da associare il nome del nobile a quello del panino.

Sandwich si appassionò con gli anni anche alla musica che lui definiva antica, cioè più vecchia di una ventina d’anni. Sostenne il violinista Felice Giardini, creò un club con cantanti professionisti che si esibivano in madrigali, canoni e glee ed ospitò nella sua  casa numerosi spettacoli di Geog Friedrich Handel.

Si interessò anche del secondo e nel terzo viaggio di James Cook nell’Oceano Pacifico tanto che l’esploratore battezzò in suo onore alcuni gruppi di isole come isole Sandwich. In alcuni casi esse vennero rinominate, come le Hawaii o le isole Sandwich Australi, delle quali l’isola di Montagu è quella maggiore. Gli fu intitolato  anche un piccolo arcipelago nei pressi delle Antille e anche un’altra isola dell’Alaska  si chiama appunto Montagu.

Il conte sostenne, facendolo sponsorizzare dalla Royal Society, anche un viaggio per raggiungere il polo Nord che raggiunse però solo la latitudine 80° 48” N, e che fu voluto anche  da re Giorgio III di Gran Bretagna.

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